Proudhon on… equality.

Yep, it’s another one of these Proudhon quotes from Qu’est-ce que la Propriété. This time I am giving you a footnote (from page 212 of the Elibron edition), which I admit is unorthodox, but I think the points raised here are fundamental and deserve to be underlined.

(I’d also like to point out one more thing about Toullier’s quote that Proudhon doesn’t mention: how the hell would you mathematically calculate people’s “value” without some arbitrary standard like offer and demand?)

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La justice et l’équité n’ont jamais été comprises.

“Supposons qu’il y ait à partager ou à distribuer entre Achille et Ajax un butin de 12 pris sur l’ennemi. Si les deux personnes étaient égales, le butin devrait être aussi arithmétiquement égal, Achille aurait 6, Ajax 6; et si l’on suivait cette égalité arithmétique, Thersite lui-même aurait une part égale à celle d’Achille, ce qui serait souverainement injuste et révoltant. Pour éviter cette injustice, comparons la valeur des personnes, afin de leur donner des parts proportionnelles à leur valeur. Supposons que la valeur d’Achille soit double de celle d’Ajax: la part du premier sera 8, celle d’Ajax 4. Il n’y aura pas égalité arithmétique, mais égalité proportionnelle. C’est cette comparaison des mérites, rationum, qu’Aristotle appelle justice distributive; elle a lieu selon la proportion géométrique” (TOULLIER, Droit français selon l’ordre du Code.)

Achille et Ajax sont-ils associés, ou ne le sont-ils pas? Toute la question est là. Si Achille et Ajax, loin d’être associés, sont eux-mêmes au service d’Agamemnon qui les solde, il n’y a rien à dire à la règle d’Aristote: le maître qui commande des esclaves peut permettre double ration d’eau-de-vie à qui fera double corvée. C’est la loi du despotisme, c’est le droit de la servitude. Mais si Ajax et Achille sont associés, ils sont égaux. Qu’importe qu’Achille soit fort comme quatre, et Ajax seulement fort comme deux? Celui-ci peut toujours répondre qu’il est libre; que si Achille est fort comme quatre, cinq le tueront; enfin, qu’en servant de sa personne, lui, Ajax, risque autant qu’Achille. Le même raisonnement est applicable à Thersite: s’il ne sait pas se battre, qu’on en fasse un cuisinier, un pourvoyeur, un sommelier; s’il n’est bon à rien, qu’on le mette à l’hôpital: en aucun cas on ne peut lui faire violence et lui imposer des lois.

Il n’y a pour l’homme que deux états possibles: être dans la société ou hors de la société. Dans la société, les conditions sont nécessairement égales, sauf le degré d’estime et de considérations auquel chacun peut atteindre. Hors de la société, l’homme est une matière exploitable, un instrument capitalisé, souvent un meuble incommode et inutile.

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Justice and equity have never been understood.

“Suppose there are spoils of 12 [units], taken from the enemy, to be split between Achille and Ajax. If the two individuals are equal, the shares should also be mathematically equal, Achille getting 6, Ajax 6; and if we follow this mathematical equality, Thersite himself would receive a part equal to that of Achille, which would be supremely unjust and revolting. To parry this injustice, let us compare the value of the individuals, to give them a share proportional their value. Suppose that Achille’s value is double that of Ajax: the former’s share will be 8, that of Ajax 4. There’s no mathematical equality, but there is proportional equality. It is this comparison of merits, rationum, that Aristotle calls distributive justice; it takes place under geometric proportion.” (TOULLIER, Droit français selon l’ordre du Code.)

Are Achille and Ajax associated, or are they not? That is the whole issue. If Achille and Ajax, far from being associates, are themselves serving Agamemnon who has them in his pay, there’s nothing to argue against Aristotle’s rule: the master who commands slaves can give double share of eau-de-vie to whoever works twice as much. It’s the law of despotism and servitude. But if Ajax and Achille are associated, they are equal. Who cares if Achille is strong like four, and Ajax only strong like two? The latter can always reply that he is free; that if Achille is strong like four, five can kill him; finally, that by using his own person, he, Ajax, risks as much as Achille. The same reasoning can be applied to Thersite: if he can’t fight, let them make him a cook, a supplier, a wine steward; if he’s good for nothing, let them put him in the hospital: but in no case can anyone coerce him and impose laws on him.

There is for man only two possible states: be in society or outside of society. In society, conditions are necessarily equal, apart from the degree of esteem and consideration which each of us can attain. Outside of society, man is exploitable matter, a capitalized instrument, and often a useless and inconvenient piece of property.

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